Mais si vous ne passerez pas (espérons-le) la majeure partie de vos deux heures à être poursuivi par un T-Rex affamé et des “dindes de 1,80 m”, vous passerez beaucoup de temps – et d’argent – à obtenir l’éducation appropriée nécessaire pour commencer avec succès une carrière en paléontologie.

Recherche sur la profession

Que vous soyez en train de décider d’un parcours professionnel à suivre après l’école ou que vous cherchiez à faire un tour complet de votre parcours professionnel jusqu’à présent, et que vous envisagiez une carrière en paléontologie, la première étape est de faire vos recherches.

Comme pour toute décision de carrière, il est impératif que vous compreniez parfaitement ce que le travail implique avant de vous lancer tête baissée dans une carrière que vous n’apprécierez peut-être même pas. Après tout, la paléontologie ne se limite pas à déterrer des os de dinosaures et à visiter des mondes perdus.

Description du poste

En termes simples, les paléontologues sont des scientifiques qui étudient les restes fossilisés de toutes sortes d’organismes, des plantes aux bactéries et des champignons aux animaux. Ils essaient de comprendre, entre autres, comment était la vie dans l’Antiquité, comment les plantes ont évolué au fil du temps et à quoi ressemblaient les dinosaures. (Et qui sait ? Peut-être l’imitation d’un vélociraptor par Ross Geller était-elle exacte).

Il existe plusieurs domaines d’étude différents en paléontologie dans lesquels vous pouvez vous spécialiser, comme décrit ci-dessous :

  • la paléontologie des vertébrés – l’étude des vertébrés fossilisés (animaux ayant une colonne vertébrale) tels que les poissons, les oiseaux et, bien sûr, les dinosaures
  • la paléontologie des invertébrés – l’étude des invertébrés fossilisés (animaux sans colonne vertébrale) tels que les insectes et les mollusques
  • la palynologie – l’étude du pollen et des spores vivants et fossilisés
  • la micropaléontologie – l’étude de tous les organismes fossiles microscopiques, quel que soit le groupe auquel ils appartiennent
  • la paléoécologie – l’étude des organismes fossiles et de leur relation avec les écosystèmes anciens
  • la paléoclimatologie – l’étude des climats passés (parfois traitée dans le cadre de la paléoécologie)
  • la biostratigraphie – l’étude des strates rocheuses à partir du contenu fossile
  • la biogéographie – l’étude de la répartition géographique des plantes et des animaux sur la Terre
  • taphonomie – l’étude de la façon dont les organismes se décomposent et se fossilisent
  • ichnologie – l’étude des traces et des traces, y compris les empreintes de vertébrés, les nids et les terriers
  • paléoanthropologie – l’étude des fossiles humains et protohumains préhistoriques.

Bien que l’étendue exacte de votre travail varie en fonction de votre spécialité et de votre employeur, vos tâches quotidiennes générales restent en grande partie les mêmes et peuvent inclure :

  • déterminer l’emplacement des fossiles
  • la collecte de données et d’échantillons
  • comparer les nouvelles données aux données existantes
  • utiliser des programmes informatiques spécialisés pour évaluer les découvertes
  • l’analyse des résultats dans un laboratoire
  • l’enregistrement et la classification des échantillons et des collections
  • faire des recherches et publier vos résultats
  • la gestion des expositions
  • planifier et donner des conférences
  • développer des cours et des ateliers
  • la rédaction d’articles pour des publications scientifiques
  • la gestion des bénévoles lors des visites sur le terrain
  • donner des conférences au grand public

Compétences et qualités essentielles

Tout le monde n’est pas fait pour être paléontologue. Il faut un type particulier de personne avec un ensemble de compétences unique. Au-delà de l’amour pour les dinosaures et les fossiles, vous devrez posséder (ou du moins être prêt à développer) les compétences professionnelles et les traits personnels suivants pour entrer et progresser dans cette profession passionnante :

  • des compétences analytiques – une grande partie de la profession implique beaucoup de recherche, tant en laboratoire que sur le terrain ; à ce titre, vous devrez être un expert dans l’analyse et l’interprétation des données
  • le souci du détail – lors de l’excavation des fossiles, vous devrez identifier et documenter avec précision la strate rocheuse dans laquelle les fossiles ont été trouvés ainsi que leur emplacement exact
  • des compétences interpersonnelles et de communication – une grande partie de votre travail consistera à interagir avec les gens (que ce soit en travaillant avec des collègues ou en donnant des conférences et des exposés aux clients et au grand public), ainsi qu’à rédiger des rapports et des documents de recherche sur vos conclusions
  • des compétences organisationnelles – elles seront particulièrement utiles pour travailler avec des fossiles et des collections de musée
  • la forme physique – l’excavation de fossiles est un processus laborieux et physiquement exigeant, alors que le transport d’équipements lourds (souvent sur de longues distances et sur des terrains peu confortables) est attendu
  • la patience – la découverte de fossiles n’est pas aussi courante que vous pourriez le penser, et les rares fois où vous le faites, les retirer de la roche environnante peut être un processus long et ardu (il a fallu 17 jours pour fouiller Sue, le spécimen de T-Rex le plus complet jamais trouvé – et cela est en fait considéré comme une fouille rapide !)
  • compétences en matière d’activités de plein air – les compétences en matière de camping, de randonnée et même de géocaching s’avéreront extrêmement précieuses dans le cadre du travail sur le terrain.

Horaires et conditions de travail

La plupart des paléontologues travaillent de 35 à 39 heures par semaine, généralement de 9h à 17h, du lundi au vendredi. Toutefois, cela dépend en grande partie de l’endroit où vous travaillez. Par exemple, si vous êtes employé par une société de production télévisuelle ou cinématographique, vos heures seront moins prévisibles que celles d’une personne travaillant dans un musée, une université, un organisme de conseil ou une agence gouvernementale.

Vous pouvez travailler dans une salle de classe, un bureau ou un laboratoire et, en fonction de votre rôle, vous pouvez aussi passer du temps sur le terrain.

Le travail sur le terrain peut être particulièrement difficile et parfois dangereux et implique généralement des randonnées en terrain escarpé vers des endroits éloignés, le transport d’équipements lourds dans des sacs à dos et même la rencontre de serpents venimeux et d’autres animaux dangereux. Vous devrez également supporter des conditions météorologiques extrêmes, notamment des températures élevées.

Vous devrez voyager fréquemment (tant au niveau local qu’international) et passerez souvent de longues périodes loin de chez vous, que ce soit pour participer à des fouilles, assister à des congrès ou faire des présentations.

Perspectives salariales

En raison des qualifications et de l’expertise technique requises pour cette profession, les paléontologues peuvent s’attendre à recevoir un salaire généreux. Mais la générosité dépend en grande partie de leur type d’employeur et de leur rôle spécifique.
Cela dit, en tant que paléontologue débutant au Royaume-Uni, vous commencerez généralement avec 20 000 à 25 000 livres sterling par an, selon le National Careers Service. Avec de l’expérience, ce montant peut atteindre entre 25 000 et 42 000 £, tandis que les paléontologues très expérimentés peuvent s’attendre à obtenir jusqu’à 60 000 £.

Les conservateurs de musée, quant à eux, sont payés en moyenne entre 20 000 et 40 000 livres par an. Les professeurs d’université, en revanche, gagnent entre 33 000 et 55 000 livres par an.

Aux États-Unis, le salaire moyen des paléontologues est de 105 830 dollars par an, soit 50,88 dollars de l’heure, selon le BLS Occupational Outlook Handbook. Les villes de Greater Houston (Texas), Tulsa (Oklahoma) et Midland (Texas) offrent les salaires les plus élevés, soit respectivement 154 890 $, 158 510 $ et 175 140 $ par an en moyenne.

Votre salaire dépendra également du secteur dans lequel vous travaillez. Par exemple, les paléontologues qui travaillent pour des services de conseil en gestion, en sciences et en technique aux États-Unis gagnent généralement 86 600 dollars par an, tandis que ceux qui travaillent dans l’extraction du pétrole et du gaz peuvent espérer gagner environ 152 960 dollars.

Perspectives d’emploi

Bien que l’intérêt pour les dinosaures soit encore très répandu dans le monde entier (chez les enfants comme chez les adultes), le marché du travail raconte une toute autre histoire.

Mais si les paléontologues ne sont pas aussi demandés que d’autres professions comme les comptables, les infirmières et les développeurs de logiciels, par exemple, le BLS prévoit un taux de croissance de 14 % pour les géoscientifiques (qui incluent les paléontologues) aux États-Unis entre 2016 et 2026.

Cela signifie qu’environ 4 500 emplois viendront s’ajouter aux 32 000 géoscientifiques déjà en poste d’ici la fin de cette période de dix ans. Toutefois, il s’agit d’une baisse de 4 % par rapport aux estimations précédentes pour la période 2008-2018, ce qui pourrait signaler une diminution de la demande globale dans les années à venir.

Il n’existe pas de données fiables concernant la demande future de paléontologues au Royaume-Uni, mais on pense qu’elle est nettement inférieure à celle des États-Unis.

Obtenir les qualifications

Pour devenir paléontologue, vous devez au minimum être titulaire d’une licence en paléontologie, géologie, botanique, zoologie ou sciences de la terre. Certains des meilleurs cours de paléontologie au monde sont proposés dans les établissements suivants :

  • Université de Californie, Berkeley (États-Unis)
  • Université de Chicago (États-Unis)
  • Université d’Édimbourg (Écosse)
  • Université des sciences et des technologies de Chine (Chine)

Les conditions d’admission varient d’une université à l’autre et d’un établissement d’enseignement à l’autre. Au Royaume-Uni, par exemple, vous aurez généralement besoin de 5 GCSE (de la 4e à la 9e année), y compris en mathématiques, en anglais et en sciences, ainsi que de 3 A-levels, y compris en mathématiques et en physique. Aux États-Unis, une moyenne générale supérieure à la moyenne est attendue.

Quoi qu’il en soit, il est toujours bon de consulter le site web de l’université où vous souhaitez étudier, ou de contacter directement le bureau des admissions compétent, pour obtenir des informations détaillées sur les conditions d’entrée, ainsi que sur les frais de scolarité et même sur les aides financières.

Les études universitaires durent généralement trois à quatre ans (bien que cela dépende largement du fait que vous étudiiez à temps partiel ou à temps plein) et comprennent une formation théorique et pratique. Par exemple, les étudiants inscrits au cours de paléontologie et de géologie BSc (Hons) proposé à l’université de Birmingham passent généralement six semaines sur le terrain au Royaume-Uni, en Espagne, en Roumanie ou aux États-Unis.

Obtenez votre premier emploi

Pour obtenir un emploi de paléontologue, il faut plus qu’une expérience de terrain et une longue liste de qualifications. En effet, en raison de la demande relativement faible de paléontologues dans le monde entier et, par conséquent, de la rareté des postes vacants, la concurrence sera incroyablement féroce pour les emplois qui seront disponibles.

Mais cela ne signifie pas nécessairement que vous êtes condamné à échouer en tant que demandeur d’emploi pour la première fois. Cela signifie simplement que vous devez vous démarquer de la foule de Jack Horners, Ross Gellers et Mary Annings qui postulent pour les mêmes rôles que vous.

Cela commence par un CV bien rédigé qui intègre des mots clés essentiels de la description du poste, met en évidence les compétences pertinentes et l’expérience de terrain que vous apportez, et cible généralement l’emploi spécifique auquel vous postulez. Une préparation minutieuse à l’entretien – y compris la recherche de l’employeur et la formulation de vos propres questions – est également essentielle pour une recherche d’emploi réussie.

Où chercher ?

Bien que les offres d’emploi soient peu nombreuses, elles sont pour la plupart publiées en ligne de nos jours. Vous devrez donc consulter régulièrement les sites web des musées, des universités et des instituts de recherche pour connaître les postes vacants. LinkedIn et d’autres sites d’offres d’emploi peuvent également être une source importante d’offres d’emploi, tout comme les sites spécialisés tels que

  • Union européenne des géosciences (EGU) (Europe)
  • Géosciences (Royaume-Uni et étranger)
  • Société paléontologique (États-Unis)
  • Paleowire (dans le monde entier ; actuellement en pause)
  • Society for the Preservation of Natural History Collections (SPNHC) (États-Unis et étranger)

Votre journal local vaut également la peine de parcourir les offres d’emploi, tandis que de nombreux magazines et revues scientifiques comportent souvent une section de petites annonces que vous pouvez consulter.

Enfin, ne sous-estimez pas le pouvoir du réseautage dans la recherche d’un emploi. Vous ne savez jamais qui vous allez rencontrer en cours de route ni ce qu’ils ont à vous offrir !

Itinéraires alternatifs

Un stage est une autre bonne façon d’entrer dans le domaine de la paléontologie. Non seulement il peut ajouter de la crédibilité à votre CV et vous donner de bonnes références, mais il peut aussi vous permettre d’obtenir un emploi à temps plein si vous faites preuve d’une bonne dose d’ambition et d’une solide éthique du travail.

Les stages en paléontologie sont généralement organisés dans le cadre de programmes de placement dans les universités et les collèges, mais ils sont aussi souvent annoncés sur les tableaux d’affichage des offres d’emploi des organismes de recherche. Le site web du Bighorn Basic Paleontological Institute, par exemple, répertorie toutes les offres de stage disponibles aux États-Unis dans un large éventail de domaines, dont la préparation de fossiles, la numérisation de collections et la gestion d’organisations à but non lucratif.

Développez votre carrière

À mesure que vous progressez dans votre carrière – et que la sécurité et le statut de l’emploi deviennent progressivement plus importants pour vous – vous devez constamment rechercher de nouvelles possibilités d’apprentissage pour rafraîchir vos compétences acquises précédemment et développer vos connaissances existantes.

Cela vous permettra non seulement de vous tenir au courant des dernières contributions, avancées technologiques et développements techniques en paléontologie, mais vous exposera également à de nouvelles possibilités d’emploi.

En effet, vous pouvez vous orienter vers l’industrie pétrolière et gazière ou travailler comme consultant dans le domaine de l’exploration minière et minérale, ou encore devenir géologue, préparateur ou même rédacteur pour un magazine scientifique.

Vous pouvez même trouver un emploi sur le plateau d’une production télévisuelle ou cinématographique. Prenez par exemple Jack Horner, à qui l’on attribue la découverte et le nom du genre de dinosaure Maiasaura. Il a non seulement été le conseiller technique de Jurassic Park (et de toutes ses suites) mais aussi l’inspirateur de son personnage principal, le Dr Alan Grant.

En tant que professeur d’université, vous pouvez travailler en vue de la titularisation, qui dure généralement environ sept ans. En tant qu’enseignant ou professeur titulaire, vous avez essentiellement la garantie d’un emploi permanent et vous ne pouvez pas être licencié ou autrement licencié de votre poste (sauf, bien sûr, dans des circonstances extraordinaires). Cela dit, si le concept de titularisation existe également au Royaume-Uni, il est plus courant aux États-Unis.

La Geological Society fournit une liste pratique de cours de formation continue au Royaume-Uni, tandis que le Bighorn Basic Paleontological Institute propose différents programmes éducatifs aux États-Unis, bien que ceux-ci s’adressent principalement au grand public et aux jeunes diplômés.

Outre les possibilités d’apprentissage tout au long de la vie, vous devriez également envisager de devenir membre d’une association professionnelle telle que la Palaeontological Association au Royaume-Uni, la Palaeontological Society of Japan ou la Paleontological Society aux États-Unis. Cela vous permettra d’entrer en contact avec des personnes partageant les mêmes idées, d’accéder à des possibilités de développement professionnel et de recevoir des abonnements à des publications du secteur.